ES2221182T3 - Etiquetas rfid que pueden ser reactivadas por un procedimiento electronico, fisico o virtual. - Google Patents

Etiquetas rfid que pueden ser reactivadas por un procedimiento electronico, fisico o virtual.

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Abstract

Sistema de seguridad electrónica, que comprende: (a) un conjunto predefinido de etiquetas pasivas (10) de identificación por radiofrecuencia, estando asociada cada etiqueta, y fijada, a un artículo o envase correspondiente a un artículo, incluyendo cada etiqueta (10): (i) una antena (14) para detectar la presencia del artículo recibiendo una señal de interrogación y devolviendo una señal de respuesta, y (ii) un circuito integrado (18) conectado a la antena (14) para almacenar información de etiqueta y para dar salida a la información de etiqueta con la señal de respuesta al producirse la interrogación de la etiqueta (10), estando programada la etiqueta con la información de etiqueta exclusiva de manera que dos etiquetas dentro del conjunto predefinido de etiquetas pasivas no tienen exactamente la misma información de etiqueta; y (b) un interrogador (22) para monitorizar una zona de detección para detectar perturbaciones en forma de una señal de respuesta provocada por la presencia de una etiqueta (10) dentro de la zona, dando salida el interrogador (22) a una señal de salida del interrogador cuando se detecta una etiqueta (10) en la zona, incluyendo cada señal de salida del interrogador la información de etiqueta almacenada en el circuito integrado (18); caracterizado por (c) una base (200; 400) de datos computerizada que contiene un registro por cada una de las etiquetas (18) del conjunto, incluyendo cada registro la información de la etiqueta; y (d) un ordenador (36) que incluye un comparador (37) para recibir los registros de la base de datos y la información de etiqueta del interrogador (22) y comparar la información de etiquetas con los registros de la base de datos, y dar salida a una respuesta adecuada, en el que una parte de la información de etiqueta en la base (200; 400) de datos es información variable que se cambia en la base de datos sin ninguna modificación física o electrónica de la etiqueta (10) o de la información de etiqueta almacenada en el circuito integrado (18), provocando de este modo el cambio en la base de datos una desactivación virtual de la etiqueta (10).

Description

Etiquetas RFID que pueden ser reactivadas por un procedimiento electrónico, físico o virtual.

La presente invención se refiere a un sistema de seguridad electrónica según el preámbulo de la reivindicación independiente 1 y a un método de utilización de un conjunto predeterminado de etiquetas pasivas de identificación por radiofrecuencia según el preámbulo de la reivindicación independiente 9.

Los sistemas de seguridad electrónica de artículos (EAS) para detectar y evitar el robo o la extracción no autorizada de artículos o bienes de establecimientos de venta al por menor y/u otros locales, tales como bibliotecas, se han generalizado. En general, dichos sistemas de seguridad utilizan una etiqueta de seguridad que está fijada o asociada a un artículo (o su envase), típicamente un artículo que es fácilmente accesible para clientes potenciales o usuarios de los locales y, por lo tanto, es susceptible de ser extraído de forma no autorizada. En general, dichos sistemas EAS se utilizan para detectar la presencia (o la ausencia) de una etiqueta de seguridad y, por lo tanto, de un artículo protegido dentro de un área de seguridad o zona de detección vigilada. En la mayoría de los casos, la zona de detección está situada en o alrededor de una salida o entrada al local o una parte del local.

El documento W0-A-9715031 en el que se basan los preámbulos de las reivindicaciones independientes 1 y 9 describe que un sistema de seguimiento y control de inventario de artículos realiza un seguimiento y controla la extracción de artículos de un local protegido. Entre los locales ilustrativos en los que puede resultar útil el sistema se incluyen bibliotecas, tiendas de alquiler y tiendas de venta al por menor. Cada artículo está marcado con un marcador EAS para evitar la extracción no autorizada. En el sistema, cada usuario de un local y cada artículo del local es identificable de forma exclusiva. Al recibir la información del usuario y del artículo, el sistema solicita a una base de datos central que garantice que el usuario es un usuario válido y que la transacción deseada está autorizada. Un compartimento receptor está diseñado específicamente para recibir un tipo específico de artículo, tal como una casete de vídeo o audio. Unos sensores en el compartimento receptor garantizan que el artículo se coloca de forma correcta dentro del compartimento receptor. La colocación correcta del artículo dentro del compartimento receptor garantiza que el marcador se re/desensibiliza correctamente, y garantiza también que solamente se puede realizar una transacción sobre un artículo cada vez.

Un tipo de sistema EAS que ha ganado una popularidad generalizada utiliza una etiqueta de seguridad que incluye un circuito resonante pasivo incorporado en forma de un circuito impreso pequeño, de forma general plana, que resuena a una frecuencia de detección predeterminada dentro de una banda de frecuencias de detección. Un transmisor, que está sintonizado también con la frecuencia de detección, se utiliza para transmitir energía electromagnética o una señal de interrogación hacia la zona de detección. Un receptor, sintonizado con la frecuencia de detección, está posicionado cerca de la zona de detección. Típicamente, el transmisor y una antena del transmisor están situados en un lado de una salida o pasillo y el receptor y una antena del receptor están situados en el otro lado de la salida o pasillo de manera que una persona debe pasar entre las antenas del transmisor y del receptor para salir del local. Cuando un artículo que tiene una etiqueta de seguridad fijada se mueve hacia o pasa a través de la zona de detección, la etiqueta de seguridad queda expuesta a la energía transmitida (la etiqueta de seguridad es interrogada), dando como resultado que el circuito resonante de la etiqueta resuena para proporcionar una señal de salida detectable por el receptor. La detección de dicha señal de salida por parte del receptor indica la presencia de un artículo con una etiqueta de seguridad dentro de la zona de detección y el receptor activa una alarma para alertar a la seguridad adecuada o a otro personal.

Se ha demostrado que los sistemas EAS existentes del tipo descrito anteriormente y de otros tipos son eficaces a la hora de evitar el robo o extracción no autorizada de artículos.

Las etiquetas de seguridad del tipo descrito utilizadas en una tienda o cadena de tiendas específica son típicamente idénticas. De este modo, todos los artículos, con independencia del tamaño o valor, que incluyen la etiqueta de seguridad devuelven una señal idéntica al receptor. Recientemente, se han desarrollado etiquetas resonantes pasivas de seguridad que devuelven códigos de identificación exclusivos o semiexclusivos. Los documentos nº US-A-5 446 447, nº 5 430 441, y nº 5 347 263 dan a conocer tres ejemplos de dichas etiquetas de seguridad. Típicamente estas etiquetas de seguridad incluyen un circuito integrado para generar el código de identificación. Dichas etiquetas de seguridad "inteligentes" proporcionan información adicional sobre el artículo detectado en la zona del interrogador.

Cuando se desea desactivar una etiqueta de seguridad, por ejemplo cuando se compra un artículo con etiqueta, el planteamiento habitual de los sistemas EAS de la técnica anterior es desactivar físicamente o inhabilitar físicamente la etiqueta de seguridad de manera que la etiqueta no responda a una señal de interrogación enviada por el interrogador o transmisor cuando la etiqueta pasa a través de la zona de detección. Una técnica común para desactivar físicamente una etiqueta de seguridad es destruir alguna parte del circuito resonante, tal como un condensador. Otra técnica implica la cubrición de la etiqueta con una pantalla de forma bien permanente o bien temporal para evitar que la etiqueta quede expuesta a una señal de interrogación. Una tercera técnica implica el envolvimiento de una parte de la bobina de la etiqueta con un elemento metálico magnetizable y desmagnetizable el cual, según si el elemento está magnetizado o desmagnetizado, cambia la Q de la etiqueta de manera que resulta bien detectable o bien indetectable por parte de un interrogador.

A pesar del uso generalizado de dichas etiquetas de seguridad, y, más recientemente, de las etiquetas RFID, sigue existiendo una necesidad de ampliar las capacidades funcionales del EAS y otros sistemas que utilizan etiquetas RFID. Específicamente, uno de los objetivos sería crear bases de datos que interaccionen con interrogadores y un equipo de programación RFID para identificar y realizar un seguimiento del estado de artículos etiquetados individualmente. También sería un objetivo "desactivar" etiquetas RFID de una manera que permita que las etiquetas se reactiven adecuadamente. También sería un objetivo desactivar y reactivar etiquetas RFID de una manera que no requiera una modificación física o electrónica de la propia etiqueta.

La presente invención hace frente a estos objetivos proporcionando el sistema de seguridad electrónica de la reivindicación 1 y el método de la reivindicación 9.

Así, la invención proporciona un método de utilización de etiquetas RFID desactivables y reactivables de las cuales realiza un seguimiento una base de datos de manera que se puede realizar un seguimiento del estado del artículo etiquetado durante todo su ciclo vital. El sistema de seguridad electrónica de la invención comprende un conjunto predefinido de etiquetas de identificación por radiofrecuencia, un interrogador, una base de datos computerizada que contiene un registro por cada una de las etiquetas del conjunto, y un ordenador que compara información de etiquetas obtenida del interrogador con los registros de etiquetas de la base de datos. Cada una de las etiquetas del conjunto incluye una antena y un circuito integrado. La antena detecta la presencia del artículo recibiendo una señal de interrogación y devolviendo una señal de respuesta. El circuito integrado está conectado a la antena. El circuito integrado almacena información de etiqueta y da salida a la información de etiqueta con la señal de respuesta al producirse la interrogación de la etiqueta. Cada etiqueta está asociada, y fijada, a un artículo o al envase de un artículo y está programada con información de etiqueta exclusiva. El interrogador monitoriza una zona de detección para detectar perturbaciones en forma de una señal de respuesta provocada por la presencia de una etiqueta dentro de la zona. El interrogador da salida a una señal de salida del interrogador cuando se detecta una etiqueta en la zona. Cada señal de salida del interrogador incluye la información de etiqueta almacenada en el circuito integrado. Cada registro de la base de datos computerizada incluye información de etiqueta. El ordenador incluye un comparador para recibir los registros de la base de datos y la información de etiqueta del interrogador y comparar los registros de la base de datos con la información de etiqueta, y dar salida a una respuesta adecuada.

El método de la invención utiliza un conjunto predefinido de etiquetas en un sistema de seguridad RFID electrónica. Cada etiqueta está asociada, y fijada, a un artículo o envase de un artículo. Cada etiqueta incluye una antena para ser utilizada en la detección de la presencia del artículo recibiendo una señal de interrogación y devolviendo una señal de respuesta, y un circuito integrado conectado a la antena para almacenar información de etiqueta y para dar salida a la información de la etiqueta con la señal de respuesta al producirse la interrogación de la etiqueta. El método comprende las etapas de programación de cada una de las etiquetas con información de etiqueta exclusiva, el establecimiento de una base de datos computerizada que contiene un registro por cada una de las etiquetas del conjunto, incluyendo cada registro la información de etiqueta y otra información sobre el artículo que tiene la etiqueta asociada al mismo, y la monitorización de una zona de detección con un interrogador para detectar perturbaciones en forma de una señal de respuesta provocada por la presencia de una etiqueta dentro de la zona. El interrogador da salida a una señal de salida del interrogador cuando se detecta una etiqueta en la zona. Cada señal de salida del interrogador incluye la información de etiqueta almacenada en el circuito integrado. A continuación los registros de la base de datos se comparan con la información de etiqueta y se da salida a una respuesta adecuada de la base de datos. Cuando se obtiene acceso legítimo para el artículo etiquetado, sobre dicha etiqueta se puede aplicar un acontecimiento de desactivación. El acontecimiento de desactivación es virtual.

En las reivindicaciones dependientes se definen otras formas de realización ventajosas de la invención.

La siguiente descripción detallada de formas de realización preferidas de la invención se entenderá mejor cuando se considere conjuntamente con los dibujos adjuntos. Con el fin de ilustrar la invención, en los dibujos se muestran formas de realización preferidas actualmente. No obstante, debería entenderse que la invención no se limita a las disposiciones y medios funcionales precisos mostrados. En los dibujos:

la Fig. 1 es un esquema de un diagrama de bloques de una etiqueta RFID adecuada para ser utilizada con la presente invención;

la Fig. 2 es un esquema de un diagrama de bloques funcional de un interrogador adecuado para ser utilizado con la presente invención;

la Fig. 3 es un diagrama de flujo de las etapas para iniciar una primera forma de realización de la presente invención;

la Fig. 4 es una base de datos de muestra creada para ser utilizada con la primera forma de realización de la presente invención;

la Fig. 5 es un diagrama de flujo de opciones del acontecimiento de desactivación de "desactivación electrónica", "desactivación física", o "desactivación virtual", según la primera forma de realización de la presente invención;

la Fig. 6A es un esquema de un diagrama de bloques de una primera etiqueta reactivable físicamente;

la Fig. 6B es un diagrama de un circuito eléctrico equivalente de una implementación preferida de la etiqueta de la Fig. 6A;

la Fig. 7A es un esquema de un diagrama de bloques de una segunda etiqueta reactivable físicamente;

la Fig. 7B es un diagrama de un circuito eléctrico equivalente de una implementación preferida de la etiqueta de la Fig. 7A;

la Fig. 7C es un esquema de un diagrama de bloques de una tercera etiqueta físicamente reactivable;

la Fig. 7D es un diagrama de un circuito eléctrico equivalente de una implementación preferida de la etiqueta de la Fig. 7C;

la Fig. 8 es un diagrama de flujo del proceso de decisión correspondiente a un acontecimiento de reactivación;

la Fig. 9 es un diagrama de flujo de un procedimiento de interrogación de salida/interrogación de etiqueta útil para sistemas EAS que utilizan desactivación electrónica;

la Fig. 10 es un diagrama de flujo de un procedimiento de interrogación de salida/interrogación de etiqueta útil para sistemas EAS que utilizan desactivación virtual según la primera forma de realización de la presente invención;

la Fig. 11 es un diagrama de bloques esquemático de los elementos que realizan las etapas de las Figs. 9 y 10;

la Fig. 12 es un diagrama de flujo de las etapas para iniciar una segunda forma de realización de la presente invención;

la Fig. 13 es una base de datos de muestra creada para ser utilizada con la segunda forma de realización de la presente invención;

la Fig. 14 es un diagrama de flujo de las opciones del acontecimiento de desactivación de "desactivación electrónica", "desactivación física", o "desactivación virtual";

la Fig. 15 es un diagrama de flujo de un procedimiento de interrogación de salida/interrogación de etiqueta útil para sistemas EAS que utilizan desactivación electrónica o virtual de acuerdo con la segunda forma de realización de la presente invención;

la Fig. 16 es un diagrama de bloques esquemático de la aplicación a gran escala de la presente invención que enlaza mutuamente múltiples entidades; y

la Fig. 17 es un diagrama de flujo de un procedimiento de interrogación de salida/interrogación de etiqueta útil para sistemas EAS que utilizan desactivación electrónica;

En la presente memoria se utiliza cierta terminología únicamente en aras de la comodidad y no se debe considerar como una limitación sobre la presente invención. En los dibujos, se utilizan los mismos numerales de referencia para designar los mismos elementos en la totalidad de las diversas figuras.

La Fig. 1 muestra detalles generales de una etiqueta RFID 10 de muestra adecuada para ser utilizada con la presente invención. La etiqueta RFID 10 se convierte en una etiqueta inteligente de seguridad cuando se utiliza en formas de realización en las que la etiqueta 10 está fijada a artículos. La etiqueta 10 incluye un circuito resonante pasivo 12 de radiofrecuencia (RF) para ser utilizado en la detección cuando la etiqueta 10 está dentro de una zona monitorizada por un lector o interrogador, tal como es bien sabido en la técnica. Un tipo bien conocido del circuito 12 tiene una antena 14 de bobina y un condensador 16 que forman conjuntamente un circuito resonante con una frecuencia resonante predeterminada, es decir, la frecuencia de radiocomunicaciones seleccionada y determinada por los valores de la bobina y el condensador. La energía para la etiqueta 10 se obtiene a partir de la antena 14 de una manera convencional. Además, la etiqueta 10 incluye un circuito integrado (IC) 18 para proporcionar "inteligencia" a la etiqueta 10. El IC 18 está conectado eléctricamente al circuito resonante 12. (El condensador 16 puede ser bien externo con respecto al IC 18, o bien el condensador 16 puede estar dentro del IC 18, dependiendo de la implementación deseada del circuito 12). El IC 18 incluye una memoria programable 20, tal como una memoria de 20 bits, para almacenar bits de datos de identificación. El IC 18 da salida a un flujo de datos compuesto por los datos almacenados (es decir, 20 bits en la presente forma de realización) cuando desde la antena 14 se aplica suficiente energía a dicho IC. En una forma de realización de la invención, el flujo de datos crea una serie de impulsos de datos por medio de la conmutación de un condensador adicional (no mostrado) a través de la antena 14 de bobina mientras duran los impulsos de datos. La adición del condensador adicional cambia la frecuencia resonante del circuito RF 12, desintonizándolo con respecto a la frecuencia de funcionamiento. De este modo, el circuito RF 12, en lugar de devolver una simple señal de respuesta de frecuencia individual, devuelve una señal que contiene un paquete de información preprogramada. El paquete de información (impulsos de datos) es recibido y procesado por la circuitería receptora del interrogador y es descodificado (si fuera necesario) para proporcionar información de identificación sobre un artículo al que está fijada la etiqueta 10. El ámbito de la invención incluye otros métodos de utilización de los datos en la memoria IC 20 para dar salida a datos de identificación desde la etiqueta 10. Preferentemente el IC 18 es también un dispositivo pasivo y está alimentado de la misma manera que el circuito RF 12 (es decir, utilizando energía recibida en la antena 14 desde la señal del transmisor del interrogador). De este modo la etiqueta 10 es la denominada "etiqueta de identificación por radiofrecuencia (RFID)" (etiqueta RFID). Con la presente invención se pueden utilizar otros tipos de etiquetas RFID. En los documentos nº US-A-5 446 447, nº 5 430 441, y nº 5 347 263 se muestran ejemplos de otras etiquetas RFID que son adecuadas para ser utilizadas como la etiqueta 10. Típicamente, las etiquetas RFID no son desactivables físicamente. En otras palabras, no se produce ningún cambio físico o cambio del estado magnético sobre el estado de la bobina, el condensador o cualquier otro elemento que comprenda el circuito de la antena de dichas etiquetas RFID. Una etiqueta RFID que no es desactivable físicamente presenta ventajas significativas con respecto a las etiquetas magnéticas de seguridad desactivables físicamente y/o las etiquetas de seguridad RF desactivables físicamente de la técnica anterior las cuales son utilizadas normalmente en la actualidad debido a que dichas etiquetas RFID son más difíciles de eludir. En formas de realización de la presente invención se utilizan etiquetas RFID desactivables no físicamente.

La forma de realización preferida de la etiqueta RFID incluye un circuito resonante que tiene una antena de bobina y un condensador, y un IC. No obstante, el ámbito de la invención incluye una etiqueta RFID que tiene solamente una antena de bobina y un IC.

La Fig. 2 es un esquema de un diagrama de bloques de un lector o interrogador 22 adecuado para ser utilizado con la etiqueta 10 descrita en la Fig. 2. El interrogador 22 y la etiqueta 10 se comunican por acoplamiento inductivo, tal como es bien sabido en la técnica. El interrogador 22 incluye un transmisor 24, un receptor 26, un conjunto 28 de antena, y una circuitería 30 de procesado y control de datos, presentando cada uno de ellos entradas y salidas. La salida del transmisor 24 está conectada a una primera entrada del receptor 26, y a la entrada del conjunto 28 de antena. La salida del conjunto 28 de antena está conectada a una segunda entrada del receptor 26. Una primera y una segunda salida de la circuitería 30 de procesado y control de datos están conectadas, respectivamente, a la entrada del transmisor 24 y a una tercera entrada del receptor 26. Además, la salida del receptor 26 está conectada a la entrada de la circuitería 30 del procesado y control de datos. Los interrogadores que tienen esta configuración general se pueden construir utilizando circuitería descrita en los documentos nº US-A-3 752 960, nº 3 816 708, nº 4 223 830 y nº 4 580 041. El interrogador 22 se puede implementar físicamente, por ejemplo, en forma de un par de pedestales (no mostrados), un terminal de registro de salida, o un escáner RFID portátil (no mostrado), siendo capaces todos ellos de comunicarse con etiquetas RFID, dependiendo de las necesidades de la aplicación específica.

La Fig. 3 es un diagrama de flujo de las etapas para iniciar una primera forma de realización de la presente invención, y la Fig. 4 es una base de datos de muestra creada para ser utilizada con la primera forma de realización. Haciendo referencia a la Fig. 3, un conjunto predefinido de etiquetas 10 se prepara de manera que se aplica a un conjunto predefinido de artículos (no mostrados), a cada etiqueta 10 dentro del conjunto de etiquetas se le asigna una información exclusiva de etiqueta y cada una de las etiquetas se programa de forma correspondiente utilizando un programador de etiquetas (etapa 100). Esta etapa incluye la asignación de información de identificación exclusiva y un estado inicial a cada etiqueta, tal como se describe de forma más detallada posteriormente. A continuación, se establece una base de datos para el conjunto de etiquetas 10 (etapa 102). Por último, una de las etiquetas 10 se aplica directamente a cada artículo o al envase de cada artículo (etapa 104). En la forma de realización dada a conocer, una etiqueta 10 está asociada a cada artículo. Las etapas 100 y 102, o la totalidad de las tres etapas 100, 102 y 104, se pueden realizar en una fábrica o en las instalaciones de acceso al artículo. Las etapas de la Fig. 3 se pueden realizar en cualquier orden.

La Fig. 4 muestra una base 200 de datos de muestra establecida en la etapa 102 de la Fig. 3. Cada registro numerado en la base 200 de datos incluye un campo correspondiente a la información 202 de etiqueta que comprende información 204 de identificación de etiqueta e información variable en forma de uno o más bits 206 de estado (en lo sucesivo, "bits de estado"). Opcionalmente, puede haber campos adicionales correspondientes a otra información 208 perteneciente al registro, tal como el estado 210 del artículo e información 212 de identificación del artículo. La información 202 de etiqueta se almacena en la etiqueta 10. Opcionalmente, alguna o toda la información restante 208 se almacena también en la etiqueta 10.

Un ejemplo de información 202 de etiqueta es un número de serie que es exclusivo para el conjunto de etiquetas 10 de la base 200 de datos. Preferentemente ninguno de los números de serie en la base 200 de datos se utiliza en bases de datos o sistemas EAS de otras entidades que utilizan etiquetas 10 legibles por el mismo equipo de interrogación. De esta manera, no existe ninguna posibilidad de que una etiqueta utilizada por otra entidad (por ejemplo, otra cadena de tiendas) se pueda confundir con cualquiera de las etiquetas 10 de la base 200 de datos.

Un ejemplo de estado 210 de artículo es una cadena de caracteres legible por el hombre que indica el significado de los bits de estado. Si los artículos etiquetados son elementos de venta al por menor, el estado 210 de artículo indica si el artículo está vendido, por vender, está devuelto o revendido. Si los artículos etiquetados son libros, cintas de vídeo, u otros tipos de artículos que se prestan y son devueltos, el estado 210 del artículo indica si el artículo está registrado dentro o fuera, y también puede indicar si se permite o no que el artículo sea extraído de las instalaciones. En la forma de realización preferida de la invención, el estado 210 del artículo es una forma legible por el hombre del(de los) bit(s) 206 de estado. Si no existe ningún estado de campo de artículo, el(los) bit(s) 206 de estado se pueden descodificar para obtener la información de estado del artículo.

La información 212 de identificación del artículo es una descripción del artículo asociado al registro en forma legible por el hombre (por ejemplo, TV SONY de 19'', Modelo nº KV1926; Champú/Acondicionador PERT, 16 onzas).

Una vez que la totalidad de los artículos están etiquetados y se ha establecido la base 200 de datos, se hace que los artículos sean accesibles para clientes o consumidores dentro de un entorno predefinido. El entorno predefinido tiene una o más salidas que presentan zonas de detección que son monitorizadas con el interrogador 22 para detectar perturbaciones en forma de una señal de respuesta provocada por la presencia de una etiqueta no desactivada 10 dentro de la zona. El interrogador 22 da salida a una señal de salida de interrogador cuando en la zona se detecta una etiqueta 10 no físicamente desactivada. Cada señal de salida del interrogador incluye la información 202 de etiqueta almacenada en el circuito integrado 18. El proceso de interrogación de salida/interrogación de etiqueta se describe posteriormente de forma más detallada con respecto a las Figs. 9 y 10.

Cuando se obtiene acceso legítimo a un artículo que tiene una etiqueta 10 asociada al mismo, la etiqueta 10 se desactiva antes de que el artículo etiquetado pueda ser extraído del entorno predefinido. La Fig. 5 es un diagrama de flujo que muestra las diversas opciones asociadas a un acontecimiento de desactivación. La desactivación puede estar caracterizada de manera que sea bien "electrónica", bien "física", o bien "virtual", según se define a continuación:

Desactivación electrónica - uno o más de los bits de estado en la etiqueta 10 se cambian electrónicamente o se reprograman, y, opcionalmente, uno o más de los bits 206 de estado de la etiqueta de seguridad se pueden cambiar en la base 200 de datos. En el entorno de venta al por menor ilustrativo mostrado en la Fig. 4, los bits de estado de la etiqueta se podrían cambiar de "01" a "00" para indicar que el artículo se vendió. El cambio electrónico puede tener lugar en la caja registradora o en un área de recogida de mercancías por parte de cualquier equipo adecuado. Si subsiguientemente el artículo es devuelto por el cliente, la tienda bien podría cambiar los bits de estado de la etiqueta a otro código, tal como "10", hasta que el artículo se procese adicionalmente, o bien podría cambiar los bits de estado nuevamente a "01" si el artículo se vuelve a colocar en los estantes inmediatamente de cara a una compra subsiguiente. El equipo para cambiar electrónicamente o reprogramar los bits de estado de la etiqueta puede ser el mismo o versiones modificadas del equipo (por ejemplo, un programador de etiquetas) utilizado para programar inicialmente la información 202 de etiqueta.

Desactivación física - la etiqueta 10 se inhabilita o cambia físicamente de manera que no da salida a una señal de salida del interrogador dentro de la gama de frecuencias de detección cuando pasa a través de la zona de detección (es decir, no responde a una señal de interrogación enviada por el interrogador 22 ó no responde de una manera detectable). Las etiquetas 10 se pueden inhabilitar físicamente de una manera reversible o no reversible. Una etiqueta 10 se puede inhabilitar de forma no reversible destruyendo uno o más elementos de circuito o conexiones del circuito dentro de la etiqueta 10 que sean necesarios bien para recibir una señal de interrogación o bien para responder a una señal de interrogación. Un ejemplo es destruir el condensador 16 del circuito resonante 12, por ejemplo utilizando un mecanismo de ruptura del dieléctrico, creando de este modo un cortocircuito a través del condensador 16 y evitando la resonancia de la etiqueta 10. Como alternativa, las etiquetas 10 se pueden inhabilitar de forma reversible. Por ejemplo, haciendo referencia a las Figs. 6A, 6B y 7A a 7D, la etiqueta 10 puede incluir un conmutador electrónico incorporado 32 conectado al circuito resonante 12 de tal manera que inhabilite la resonancia, o la recepción de la resonancia, cuando se cambia el estado del conmutador 32.

Las Figs. 6A y 6B muestran una primera forma de realización de etiqueta 10 desactivable físicamente de forma no reversible en la que el conmutador electrónico 32 se puede situar en serie entre el circuito resonante 12 y el IC 18 de manera que el circuito resonante 12 se desconecte cuando se abra el conmutador 32.

Como alternativa, el conmutador 32 se puede situar a través del condensador 16 o antena de bobina de manera que se evite la resonancia cuando el conmutador 32 se cierre. Las Figs. 7A y 7B muestran dicha forma de realización en la que el conmutador 32 se sitúa a través del condensador 16, cortocircuitando de este modo el condensador 16 y evitando la resonancia.

Las Figs. 7C y 7D muestran una tercera forma de realización de una etiqueta 10 desactivable físicamente de forma reversible en la que el conmutador 32 está situado en el bucle en serie del circuito resonante 12. Cuando el conmutador 32 está abierto, no se produce ninguna resonancia. Las etiquetas de las Figs. 7A y 7C se prefieren con respecto a la etiqueta de la Fig. 6A ya que hay menos voltaje inducido aplicado sobre el conmutador 32 en las etiquetas de la Fig. 7A y 7C que en la etiqueta de la Fig. 6A.

El dispositivo electrónico 32 puede ser cualquier dispositivo adecuado, tal como un Transistor de Efecto de Campo (FET). Preferiblemente, el conmutador 32 tiene una memoria 34 de manera que el estado del conmutador 32 se mantiene, esté aplicándose potencia o no a la etiqueta 10. Un ejemplo de dicho conmutador 32 es un FET con un mecanismo de almacenamiento de carga asociado a su electrodo de fuerza, similar al utilizado en una celda de almacenamiento EEPROM. El estado de este conmutador se puede cambiar utilizando las mismas versiones o versiones modificadas del equipo utilizado para programar inicialmente la información de la etiqueta de seguridad.

Desactivación virtual según la presente invención - se cambian uno o más de los bits 206 de estado de la etiqueta en la base 200 de datos, aunque no se realiza ningún cambio en los bits de estado de la etiqueta 10 ni se realiza ningún otro cambio sobre la etiqueta 10. Los tipos de cambios sobre los bits 206 de estado en la base 200 de datos son los mismos que los descritos anteriormente con relación a los bits de estado de la etiqueta 10. Una ventaja de la desactivación virtual es que no es necesario utilizar etiquetas 10 desactivables o reprogramables, o un equipo para realizar cualquiera de las funciones, en el sistema EAS.

La Fig. 5 es un diagrama de flujo de proceso de decisión para un acontecimiento de desactivación. Si el acontecimiento de desactivación es la desactivación electrónica (salida SÍ de la etapa 106), en la etiqueta 10 se cambian uno o más de los bits de estado de etiqueta (etapa 107), y, opcionalmente, en la base 200 de datos se cambian uno o más de los bits de estado de etiqueta (etapa 108). Si en la base 200 de datos existe un campo de estado del artículo, también se cambia el estado 210 del artículo (etapa 109). Si el acontecimiento de desactivación es una desactivación física (salida SÍ de la etapa 110), la etiqueta 10 se inhabilita físicamente de manera que no responde a una señal de interrogación predeterminada (etapa 112) y el estado 210 del artículo se cambia en la base 200 de datos (etapa 113), si es que dicho campo existe. Si el acontecimiento de desactivación es una desactivación virtual (salida SÍ de la etapa 114), los bits 206 de estado asociados a la etiqueta 10 se cambian en la base 200 de datos (etapa 116) y el estado 210 del artículo también se cambia en la base 200 de datos (etapa 117), si es que dicho campo existe.

Ocasionalmente puede que se desee reactivar una etiqueta 10 desactivada físicamente de forma reversible, o una etiqueta 10 desactivada electrónica o virtualmente. (Una etiqueta 10 desactivada físicamente de forma no reversible no se puede reactivar). La reactivación se consigue invirtiendo el proceso de desactivación.

La Fig. 8 es un diagrama de flujo del proceso de decisión para un acontecimiento de reactivación. Si el acontecimiento de reactivación es una reactivación física (salida SÍ de la etapa 118), la circuitería de la etiqueta 10 que recibe, y responde a, una señal de interrogación se vuelve a habilitar (etapa 120), por ejemplo cambiando el estado del conmutador electrónico 32 de manera que vuelva a su estado original mediante el uso del equipo adecuado, y el estado 210 del artículo se cambia en la base 200 de datos (etapa 121), si es que dicho campo existe. Si el acontecimiento de reactivación es una reactivación electrónica (salida SÍ de la etapa 122), los bits de estado de la etiqueta 10 se cambian de vuelta a su estado original (etapa 123), y el estado 210 del artículo en la base 200 de datos se cambia de vuelta a su estado original (etapa 125), si es que dicho campo existe. Si la etapa opcional 108 en la Fig. 5 se realizó durante la desactivación, en ese caso los bits de estado de la base 200 de datos se cambian de vuelta a su estado original (etapa 124). Si el acontecimiento de reactivación es una reactivación virtual (salida SÍ en la etapa 126), los bits 206 de estado asociados a la etiqueta 10 de la base 200 de datos se cambian de vuelta a su estado original (etapa 128), y el estado 210 del artículo de la base 200 de datos se cambia de vuelta a su estado original (etapa 129), si es que dicho campo existe. Si el artículo contiene una etiqueta 10 desactivada físicamente la cual no se puede reactivar, al artículo se le puede fijar una etiqueta nueva 10 y en la base 200 de datos se realizaría una nueva entrada correspondiente a la etiqueta nueva 10.

La Fig. 9 es un diagrama de flujo de un procedimiento de interrogación de salida/interrogación de etiqueta útil para sistemas EAS que utilizan desactivación electrónica. La Fig. 10 es un diagrama de flujo de un procedimiento de interrogación de salida/interrogación de etiqueta útil para sistemas EAS que utilizan desactivación virtual. (Si un sistema EAS utiliza desactivación física, la etiqueta 10 no responderá a una señal de interrogación. De este modo, los procedimientos de las Figs. 9 y 10 no se pueden utilizar para etiquetas desactivadas físicamente). La Fig. 11 es un diagrama de bloques esquemático de los elementos que realizan las etapas de las Figs. 9 y 10.

Haciendo referencia a las Figs. 9 y 11, cuando el artículo que lleva la etiqueta entra en la zona de detección, la etiqueta 10 del artículo da salida a una señal en respuesta a una señal de interrogación del interrogador 22. Seguidamente, el interrogador 22 da salida a una señal que contiene la información de la etiqueta y la envía a un ordenador 36 que contiene un comparador 37 (etapa 130). El ordenador 36 extrae el número de serie de información de la etiqueta u obtiene el número de serie de la señal de salida del interrogador (etapa 132). Para este ejemplo, a la información de identificación, almacenada en la memoria IC se le hace referencia como "número de serie" de la etiqueta. El ordenador 36 accede a la base 200 de datos y, utilizando el comparador 37, busca en la base de datos un número 204 de serie que coincida con el número de serie de la etiqueta interrogada 10 (etapa 134). Si no se encuentra ninguna coincidencia, el ordenador 36 da salida a una señal de "no acción". Si el sistema EAS funciona en un entorno de venta al por menor, la explicación probable cuando no se produce ninguna coincidencia es que la etiqueta 10 es de un tipo similar a los utilizados por la tienda de la que está saliendo el cliente, aunque pertenece a un artículo asociado a una tienda diferente, o a una cadena de tiendas diferentes. De este modo, esa etiqueta específica 10 puede existir en una base de datos diferente a la que se ha accedido para la tienda específica. De este modo la tienda puede considerar que el artículo no está siendo extraído de forma incorrecta. Evidentemente, existe la posibilidad de que el artículo pertenezca a la tienda específica, pero que nadie lo introdujera en la base 200 de datos cuando se recibió en el inventario. El presente sistema no puede detectar dichos errores humanos. No obstante, se puede mantener un fichero registro de etiquetas 10 que son leídas, pero que no se encontraron en la base 200 de datos, de manera que se pueda realizar un seguimiento de errores como éste si otros procedimientos de control de inventario detectan insuficiencias en una fecha posterior.

Haciendo referencia todavía a las Figs. 9 y 11, si el número de serie se encuentra en la base 200 de datos, el ordenador 36 extrae los bits de estado de la etiqueta leída 10 (etapa 138), y utiliza los bits de estado para decidir si el artículo se puede extraer de las instalaciones (en el caso de un artículo de venta al por menor o un artículo prestado) o si se puede acceder al mismo (en el caso de un uso in situ) (etapa 140). Esta etapa se realiza comparando los bits de estado leídos con una tabla predefinida de bits de estado mantenidos en una parte independiente de la base 200 de datos, o en una memoria independiente (no mostrada). Una tabla de muestra correspondiente a un código de estado de dos bits en un entorno de venta al por menor puede ser de la siguiente manera:

00 - VENDIDO

01 - POR VENDER

10 - DEVUELTO

11 - REVENDIDO

Una tabla de muestra correspondiente a un código de estado de un bit en una biblioteca o un entorno de alquiler puede ser de la siguiente manera:

0 - REGISTRADO DENTRO o EXTRACCIÓN PERMITIDA

1 - REGISTRADO FUERA o EXTRACCIÓN NO PERMITIDA

Si se permite la extracción o el acceso, el ordenador 36 da salida a una señal de "no acción" (etapa 136). Por ejemplo, si los bits de estado de la etiqueta leída 10 indican que un artículo de venta al por menor se ha vendido (código = 00), el cliente está autorizado a salir de la tienda con el artículo. De forma similar, si los bits de estado de la etiqueta leída 10 indican que una cinta de vídeo fue registrada para ser extraída correctamente por un arrendatario (código = 1), el cliente está autorizado a salir de la tienda con la cinta de vídeo. Si la extracción o el acceso no están permitidos, como en el caso de un artículo por vender (código = 01) o un artículo que no está registrado para ser extraído correctamente (código = 0), desde el ordenador 36 se da salida a una señal de "acción" (etapa 142). La señal de "acción" puede activar una alarma que sea audible o visible bien para un cliente o bien para un empleado. Como alternativa, además de una alarma, se puede realizar otra acción tal como la captura de una imagen de la zona de detección.

El diagrama de flujo de la Fig. 10 se utiliza para sistemas EAS que se basan en la desactivación virtual de etiquetas 10. Haciendo referencia a la Fig. 10, las primeras cuatro etapas de lectura de la información de la etiqueta, extracción de un número de serie a partir de la misma, comparación del número de serie con un número de serie de la base 200 de datos, y la salida de una señal de "no acción" si no se encuentra ninguna coincidencia (etapas 144, 146, 148, 150) son idénticas, respectivamente, a las etapas 130, 132, 134, 136 de la Fig. 9. Las etapas restantes de la Fig. 10 son diferentes con respecto a las correspondientes a la Fig. 9. Si el número de serie está situado en la base 200 de datos, los bits 206 de estado del número de serie asociado se recuperan de la base 200 de datos (etapa 152). Los bits 206 de estado se comparan con una tabla predefinida de bits de estado para determinar si el artículo se puede extraer de las instalaciones o si está permitido el acceso al artículo (etapa 154). De este modo la etapa 154 es similar a la etapa 140 de la Fig. 9, excepto que los bits de estado examinados de la Fig. 10 son los bits 206 de estado de la base 200 de datos, mientras que los bits de estado examinados en la Fig. 9 son los bits de estado de la etiqueta 10. La etapa restante de la Fig. 10 en la que se da salida a una señal bien de "no acción" o bien de "acción" dependiendo del resultado de la comparación (etapa 156) es la misma que la etapa 142 de la Fig. 9.

Las Figs. 12 a 15 ilustran una segunda forma de realización de la presente invención. La segunda forma de realización es diferente con respecto a la primera forma de realización en un aspecto significativo. En la primera forma de realización, el número de serie y los bits de estado se leen de la etiqueta 10 y se procesan como elementos independientes de información. En la segunda forma de realización, no hay bits de estado independientes. En su lugar, se utiliza una parte del número de serie para realizar algunas de las funciones realizadas por los bits de estado de la primera forma de realización, y el campo de estado del artículo se utiliza para realizar otras funciones.

La Fig. 12 es un diagrama de flujo de las etapas para iniciar una segunda forma de realización de la presente invención, y la Fig. 13 es una base de datos de muestra creada para ser utilizada con la segunda forma de realización. Haciendo referencia a la Fig. 12, un conjunto predefinido de etiquetas 10 se prepara de manera que se aplica a un conjunto predefinido de artículos (no mostrados), a cada etiqueta 10 se le asigna una información de etiquetas exclusiva y las etiquetas se programan de forma correspondiente (etapa 200). Seguidamente, se establece una base de datos para el conjunto de etiquetas 10 (etapa 202). Por último, las etiquetas 10 se fijan directamente a cada artículo o al envase de cada artículo (etapa 204). En la forma de realización dada a conocer, una etiqueta 10 está asociada a cada artículo. Las etapas de la Fig. 12 se pueden realizar en cualquier orden.

La Fig. 13 muestra una base 400 de datos de muestra establecida en la etapa 202 de la Fig. 12. Cada registro de la base 400 de datos incluye un campo para la información 402 de etiqueta que comprende un número 404 de serie de la etiqueta. El número 404 de serie incluye una parte 406 variable o cambiable de uno o más bits y una parte fija 408 de una pluralidad de bits. Cada registro de la base 400 de datos puede incluir opcionalmente un campo para otra información 410 perteneciente al registro, tal como el estado 412 del artículo de información 414 de identificación del artículo. El número 404 de serie de la etiqueta se almacena en la etiqueta 10. Opcionalmente, alguna o toda la información restante 408 se almacena también en la etiqueta 10. Preferentemente, cada número 404 de serie es exclusivo. De esta manera, no existe la opción de que una etiqueta utilizada por la misma u otra entidad (por ejemplo, otra cadena de tiendas) se pueda confundir con otra etiqueta.

El estado 412 del artículo y la información 414 de identificación del artículo son los mismos que en la primera forma de realización de la invención.

Una vez que todos los artículos están etiquetados y se ha establecido la base 400 de datos, se hace que los artículos resulten accesibles a los clientes o consumidores dentro de un entorno predefinido. El entorno predefinido tiene una o más salidas con zonas de detección monitorizadas por el interrogador 22 de la misma manera que en la primera forma de realización.

Cuando se obtiene acceso legítimo a un artículo que tiene una etiqueta asociada al mismo, el artículo se desactiva antes de que pueda ser extraído del entorno predefinido. La Fig. 14 es un diagrama de flujo que muestra las diversas opciones asociadas a este acontecimiento de desactivación.

La desactivación puede ser bien "electrónica", bien "física", o bien "virtual".

Desactivación electrónica - el número de serie de la etiqueta 10 se cambia electrónicamente o se reprograma. Además, el estado 412 del artículo se cambia en la base 400 de datos (etapa 209), si es que dicho campo existe. El número de serie nuevo de la etiqueta 10 es un número que no está en la base 400 de datos, y que preferentemente no está en ninguna otra base de datos de etiquetas 10 de construcción similar. El número de serie de la etiqueta 10 se cambia modificando la parte cambiable del mismo. Por ejemplo, en el ejemplo del entorno de venta al por menor descrito anteriormente, un número de serie inicial de 01234567 se cambiaría a 00234567 al producirse la venta del artículo etiquetado. El cambio electrónico puede tener lugar en la caja registradora o en un área de recogida de mercancías. Si subsiguientemente el artículo es devuelto por el cliente, la tienda bien cambiaría el número de serie a 10234567 hasta que el artículo se procese adicionalmente, o bien cambiaría el número de serie de nuevo a 01234567 si el artículo se vuelve a colocar en los estantes inmediatamente de cara a una compra subsiguiente.

Desactivación física - igual que la desactivación física de las etapas 210, 212, 213 de la Fig. 14

Desactivación virtual - la parte cambiable 406 del número 404 de serie de la etiqueta se cambia en la base 400 de datos, aunque no se realiza ningún cambio en ninguna parte del número de serie de la etiqueta 10 (etapas 214, 216). Además, el estado 412 del artículo se cambia en la base 400 de datos (etapa 217), si dicho campo existe.

Las etiquetas 10 también se pueden reactivar en la segunda forma de realización de la invención invirtiendo las etapas realizadas durante la desactivación. El proceso de decisión correspondiente a un acontecimiento de reactivación es similar al proceso de decisión mostrado en la Fig. 8, excepto por las diferencias remarcadas anteriormente en relación con la manera según la cual se cambia la información de la etiqueta.

La Fig. 15 es un diagrama de flujo de un procedimiento de interrogación de salida/interrogación de etiqueta, útil para sistemas EAS que utilizan desactivación electrónica o virtual de acuerdo con la segunda forma de realización de la invención. (Tal como se ha indicado anteriormente, si un sistema EAS utiliza desactivación física, la etiqueta 10 no responderá a una señal de interrogación. De este modo, los procedimientos de la Fig. 15 no se pueden utilizar para etiquetas desactivadas). El interrogador 22 del diagrama de bloques esquemático de la Fig. 11 se utiliza también para realizar las etapas de la Fig. 15.

Haciendo referencia a las Figs. 11 y 15, cuando el artículo etiquetado entra en la zona de detección, la etiqueta 10 del artículo da salida a una señal en respuesta a una señal de interrogación del interrogador 22. Seguidamente, el interrogador 22 da salida a una señal que contiene la información de etiqueta, y la envía a un ordenador 36 (etapa 230). El ordenador 36 extrae el número de serie de la etiqueta a partir de la información de la etiqueta (etapa 232). El ordenador 36 accede a la base 400 de datos y busca por la base de datos un número 404 de serie que coincida con el número de serie de la etiqueta interrogada 10 (etapa 234). Si no se encuentra ninguna coincidencia, el ordenador 36 da salida a una señal de "no acción" (etapa 236).

Si el sistema EAS funciona en un entorno de venta al por menor y utiliza la desactivación electrónica, las explicaciones más probables cuando no se produce ninguna coincidencia son:

(a)
la etiqueta 10 pertenece a un artículo comprado en la tienda presente, aunque el número de serie de la etiqueta 10 se modificó electrónicamente al comprar el artículo; o

(b)
la etiqueta 10 es de un tipo similar a los correspondientes utilizados por la tienda de la que está saliendo el cliente, aunque pertenece a un artículo asociado a una tienda diferente o una cadena de tiendas diferentes. De este modo, esa etiqueta específica 10 puede existir en una base de datos diferente a la que se ha accedido para la tienda específica.

En ambos casos, la tienda puede considerar que el artículo no está siendo extraído incorrectamente. Tal como se ha descrito en la primera forma de realización de la invención, existe una posibilidad de que el artículo pertenezca a la tienda específica, pero que nadie lo introdujera en la base 400 de datos cuando fue recibido en el inventario. El presente sistema no puede detectar dichos errores humanos. No obstante, se puede mantener un registro de etiquetas 10 que son leídas, aunque no se encuentran en la base 400 de datos, de manera que se puede realizar un seguimiento de errores como este si procedimientos de control del inventario detectan insuficiencias en una fecha posterior.

Haciendo referencia todavía a las Figs. 11 y 15, si el número de serie se encuentra en la base 400 de datos, el ordenador 36 da salida a una señal de "acción" (etapa 238). La señal de "acción" puede activar una alarma que sea audible o visible bien para un cliente o bien para un empleado. Como alternativa, o además de una alarma, se puede realizar otra acción tal como la captura de una imagen de la zona de detección. Las explicaciones más probables para el caso en el que un número de serie leído coincida con un número de serie de la base 400 de datos son las siguientes:

(a)
un cliente o consumidor está intentando extraer de forma incorrecta un artículo de las instalaciones; o

(b)
un empleado no desactivó electrónicamente de forma correcta la etiqueta 10 del artículo.

En cualquiera de los casos, la señal de "acción" alerta a la persona adecuada para que investigue más a fondo el asunto.

El diagrama de flujo de la Fig. 15 se puede utilizar también para sistemas EAS que se basan en la desactivación virtual de etiquetas 10. Si el sistema EAS funciona en un entorno de venta al por menor y utiliza la desactivación virtual, las explicaciones más probables cuando no se produce ninguna coincidencia son:

(a)
la etiqueta 10 pertenece a un artículo comprado en la tienda presente, pero el número 404 de serie de la etiqueta 10 de la base 400 de datos se cambió al producirse la compra del artículo; o

(b)
la etiqueta 10 es de un tipo similar a los correspondientes utilizados por la tienda de la que está saliendo el cliente, aunque pertenece a un artículo asociado a una tienda diferente o una cadena de tiendas diferente. De este modo, esa etiqueta específica 10 puede existir en una base de datos diferente a la que se ha accedido para la tienda específica. En ambos casos, la tienda puede considerar que el artículo no está siendo extraído incorrectamente.

Las explicaciones más probables para la coincidencia de un número de serie leído con un número de serie de la base 400 de datos son las siguientes:

(a)
un cliente o consumidor está intentando extraer incorrectamente un artículo de las instalaciones; o

(b)
un empleado no desactivó virtualmente de forma correcta la etiqueta 10 del artículo (es decir, el empleado no cambió el número 404 de serie en la base 400 de datos al producirse la compra del artículo).

En cualquiera de los casos, la señal de "acción" alerta a la persona adecuada para que investigue más a fondo el asunto.

La diferencia principal entre los esquemas de desactivación electrónica y virtual es que el esquema de desactivación electrónica requiere la utilización de un equipo que pueda modificar electrónicamente el número de serie de la etiqueta, mientras que el esquema de desactivación virtual requiere únicamente que se cambie el número 404 de serie de la base 400 de datos. Una vez que se ha leído el artículo etiquetado, el esquema de desactivación virtual se puede ejecutar consecuentemente de forma completa en software.

Una versión alternativa del esquema de desactivación electrónica en la segunda forma de realización de la invención es el cambio del estado 412 del artículo de la base de datos al producirse un acontecimiento adecuado (por ejemplo, la compra de un artículo etiquetado), así como del número 404 de serie de la base de datos. El número 404 de serie se cambia modificando la parte cambiable 406 de la misma manera que la etiqueta 10 de seguridad. En esta forma de realización alternativa, todas las etiquetas 10 de seguridad interrogadas que están registradas originalmente en la base 400 de datos obtendrán una coincidencia durante el esquema de interrogación. A continuación se requeriría una etapa adicional para examinar el estado 412 del artículo de manera que se determine si se permite la extracción. En esta forma de realización alternativa, las únicas etiquetas 10 que no provocarán una coincidencia son aquellas que pertenecen a otras tiendas, o cadenas de tiendas, y que por lo tanto no están presentes en la base 400 de datos de la presente tienda o cadena de tiendas.

Una versión alternativa del esquema de desactivación virtual en la segunda forma de realización de la invención es cambiar el estado 412 del artículo en la base 400 de datos al producirse un acontecimiento adecuado (por ejemplo, la compra de un artículo etiquetado), en lugar de cambiar el número 404 de serie en la base 400 de datos. En esta forma de realización alternativa, todas las etiquetas interrogadas 10 que están registradas originalmente en la base 400 de datos obtendrán una coincidencia durante el esquema de interrogación de salida. A continuación se requeriría una etapa adicional para examinar el estado 412 del artículo de manera que se determine si se permite la extracción. En esta forma de realización alternativa, las únicas etiquetas 10 que no provocarán una coincidencia son aquellas que pertenecen a otras tiendas, o cadenas de tiendas, y que por lo tanto no están presentes en la base 400 de datos de la presente tienda o cadena de tiendas.

En ambas formas de realización de la invención, todos los usuarios del mismo tipo de etiqueta 10 deberían adoptar un esquema común de bits de codificación para evitar conflictos entre diferentes bases de datos. Por ejemplo, el esquema de la Fig. 4 permite la realización de cambios en los bits de estado, mientras que la información de identificación de etiquetas (por ejemplo, el número de serie) está fijada de forma permanente. De modo similar, el esquema de la Fig. 13 permite la realización de cambios en los primeros dos dígitos del número de serie, mientras que los seis dígitos restantes están fijados de forma permanente. De este modo, en el esquema de la Fig. 4, la información de identificación de etiquetas de todas las etiquetas 10 debería ser exclusiva, y en el esquema de la Fig. 13, los últimos seis dígitos de todos los números de serie de las etiquetas deberían ser exclusivos. Si se siguen estas normas, no surgirán conflictos entre sistemas EAS de entidades diferentes. Por ejemplo, si un cliente sale andando de una tienda SEARS con un artículo etiquetado desactivado correctamente, lleva el artículo etiquetado a tiendas vecinas que utilizan el mismo sistema EAS que la tienda SEARS, y sale de las tiendas vecinas llevando el artículo etiquetado que ha comprado en SEARS, las bases de datos de las tiendas vecinas no contendrán ningún número de serie que coincida con el artículo SEARS. Por consiguiente, ninguno de los ordenadores de las tiendas vecinas dará salida a una señal de "acción" al producirse la detección del artículo en sus zonas de interrogación.

Se utiliza un número de serie de ocho bits para ilustrar los principios de la presente invención. En un sistema comercializado práctico, el número total de bits será mucho mayor que ocho para permitir etiquetar de forma exclusiva un número elevado de artículos de una pluralidad de entidades (por ejemplo, tiendas individuales, cadenas de tiendas, bibliotecas, etcétera). Por ejemplo, el IC 18 almacena 20 bits de datos.

La Fig. 16 es un diagrama de bloques esquemático de una aplicación a gran escala de la presente invención que permite que múltiples entidades detecten la extracción o acceso no autorizados de artículos de cualquiera de las instalaciones respectivas. Por ejemplo, un complejo comercial grande puede tener cientos de tiendas individuales, cada una de las cuales utilizan el mismo sistema EAS y el mismo tipo de etiqueta 10. Si un ratero supera con éxito al sistema EAS de una tienda extrayendo de alguna manera un artículo etiquetado, no desactivado, de la tienda, el ratero puede entrar y salir caminando sin restricciones de otras tiendas y llevando el artículo robado sin activar ninguna alarma en los interrogadores de las otras tiendas. Aunque los interrogadores de las otras tiendas detectarán el artículo etiquetado robado, el artículo no activará ninguna alarma ya que no aparece en la base de datos de las otras tiendas. En el sistema de la Fig. 16, cada tienda tiene un interrogador 500_{1}, 500_{2} \cdot\cdot\cdot 500_{n}, y una base 502_{1}, 502_{2} \cdot\cdot\cdot 502_{n}, de datos de artículos en su inventario. Cada uno de los interrogadores 500_{1}, 500_{2} \cdot\cdot\cdot 500_{n}, y las bases 502_{1}, 502_{2} \cdot\cdot\cdot 502_{n} de datos están conectados a un ordenador central 504. Siempre que se detecta un artículo etiquetado, el ordenador central 504 comprueba todas las bases de datos para determinar si el artículo se ha extraído correctamente desde cualquiera que sea el sitio de origen. Si se detecta un artículo robado, en ese caso el personal de seguridad afiliado al complejo comercial y la tienda engañada puede realizar la acción adecuada. Los interrogadores y las bases de datos de las tiendas individuales se comunican con el ordenador 504 a través de unos medios electrónicos por cable o inalámbricos cualesquiera adecuados.

Haciendo referencia a la Fig. 11 y 16, la salida de la señal del interrogador 22 (es decir, la información de etiqueta) contiene el número de serie. Tal como se ha descrito anteriormente, los ordenadores en estas figuras extraen el número de serie de la información de etiqueta e interaccionan con las bases de datos respectivas. La "extracción" del número de serie puede ser necesaria si la salida del interrogador incluye otra información, o si la información de etiqueta incluye otra información que se ha pasado a la salida del interrogador. No obstante, debería entenderse que el número de serie no tiene que "extraerse de" la salida del interrogador necesariamente ya que puede que la salida del interrogador proporcione únicamente el número de serie, o el propio interrogador puede extraer el número de serie de la información de etiqueta. Si es este el caso, el ordenador simplemente transfiere el número de serie directamente desde su entrada hacia una consulta de la base de datos.

La Fig. 17 es un diagrama de flujo de un procedimiento de interrogación de salida/interrogación de etiqueta, útil para sistemas EAS que utilizan la desactivación electrónica según una tercera forma de realización de la presente invención. Esta forma de realización de la invención no requiere acceder a una base de datos para obtener la información del estado del artículo. En su lugar, el interrogador extrae o detecta la parte modificable electrónicamente de la información de etiqueta y a partir de la misma determina una respuesta adecuada.

Haciendo referencia a la Fig. 17, el interrogador 22 lee la información 202 ó 402 de etiqueta (etapa 300). Seguidamente, el interrogador 22 extrae el(los) bit(s) 206 de estado de la información 202 de etiqueta o extrae los bits de la parte cambiable 406 de la información 402 de etiqueta (etapa 302). El(los) bit(s) 206 de estado o los bits de la parte cambiable 406 se examinan y se toma una determinación en relación con si el artículo etiquetado se puede extraer o se puede acceder al mismo (etapa 304). Esta etapa es similar a la etapa 140 de la Fig. 9. Si la salida del bloque de decisión en la etapa 304 es SÍ, en ese caso el interrogador 22 da salida a una señal de "no acción" (etapa 306). Si la salida del bloque de decisión en la etapa 304 es NO, en ese caso el interrogador 22 da salida a una señal de "acción" (etapa 308). De este modo, las etapas 306 y 308 son similares a las etapas 136 y 142 de la Fig. 9. La señal de "acción" puede activar una alarma que sea audible o visible bien para un cliente o bien para un empleado. Como alternativa, o además de una alarma, se puede realizar otra acción tal como la captura de una imagen de la zona de detección.

El esquema de la Fig. 17 es más sencillo que el esquema de la Fig. 9 el cual requiere acceder a una base de datos. El esquema de la Fig. 9 incluye una comprobación previa del número de serie en la base de datos para determinar si el estado del artículo etiquetado requiere ser examinado más a fondo (ver etapa 134). No obstante, tal como se ha indicado anteriormente, existe una posibilidad de que el artículo etiquetado pertenezca a la tienda o entidad específica, pero que nadie lo introdujera en la base de datos cuando se recibió en inventario. El esquema de la Fig. 9 puede registrar este acontecimiento, aunque no examinará adicionalmente los bits de estado para determinar si el artículo etiquetado debe ser extraído o se debe acceder al mismo. Por el contrario, como en el esquema de la Fig. 17 no existe dicha comprobación previa, se comprobará el estado de todos los artículos etiquetados, incluyendo artículos que no se introdujeron en el inventario correctamente, así como artículos de otras tiendas o entidades que utilizan etiquetas del mismo tipo y con la misma frecuencia de resonancia.

El(los) bit(s) 206 de estado de la etiqueta y la parte cambiable 406 del número 404 de serie de la etiqueta se pueden colocar en cualquier posición dentro de la información de la etiqueta. No es necesario que las ubicaciones mostradas en las respectivas Figs. 4 y 13 coincidan con la ubicación real dentro de la etiqueta.

Una ventaja de la desactivación virtual es que no se requiere un acceso al artículo etiquetado para realizar la desactivación. Es decir, no es necesario que el artículo esté presente físicamente. Solamente es necesario obtener un acceso válido a la base de datos para desactivar virtualmente la etiqueta.

La desactivación virtual se puede utilizar para la extracción de artículos etiquetados de un área segura, en la que artículos etiquetados similares tienen el mismo número de serie, y los artículos etiquetados se llevan fuera de un área segura por delante de un interrogador. Considérese un área segura tal como una tienda, un cercado de herramientas, un taller de reparaciones, o similares. Un cliente o trabajador entra en el área segura para seleccionar una pluralidad de artículos de cara a extraerlos, tales como una pluralidad de artículos comerciales a comprar, o una pluralidad de herramientas requeridas para realizar una tarea de reparación. Se utiliza un ordenador para introducir la pluralidad de artículos, bien individualmente, o bien según un número de trabajo o lote, y el ordenador guarda un registro de los artículos introducidos. Por ejemplo, un número de trabajo o lote puede representar una pluralidad de artículos requeridos para una tarea de reparación específica. La base de datos de etiquetas se actualiza para desactivar virtualmente la pluralidad de artículos. El cliente o trabajador puede en este momento caminar a través de la zona de interrogación llevando todos los artículos sin activar una alarma. Después de que el cliente o trabajador salga del área segura, los artículos desactivados virtualmente se reactivan de manera que el siguiente usuario no pueda salir con los mismos artículos a no ser que el usuario también los tenga introducidos en el ordenador. Una ventaja de este esquema es que como artículos idénticos están provistos de una etiqueta idéntica, se reducen el tiempo y los gastos asociados al etiquetado de los artículos.

La desactivación virtual y electrónica también se puede utilizar para establecer estados de seguridad compleja de múltiples niveles que proporcionan diferentes tipos de alarmas dependiendo de la información obtenida a partir de múltiples bases de datos. De este modo, no es necesario que la decisión para disparar una alarma sea simplemente "sí" o "no". De modo similar, se pueden activar diferentes tipos de alarmas dependiendo de la información de la base de datos.

Considérese un área segura que tiene una pluralidad de zonas diferentes, tales como un estadio deportivo. A un artículo etiquetado, o a una persona que lleve una chapa etiquetada se le puede permitir entrar solamente en zonas específicas basándose en la información almacenada en la base de datos. Para llevar a cabo dicha forma de realización, los interrogadores que monitorizan cada zona deben proporcionar información de ubicación a la base de datos junto con la información de etiqueta (por ejemplo, "Soy un interrogador correspondiente al vestuario de mujeres 2. ¿Tiene permiso el número de serie 12345678 para acceder a esta sala?"). La base de datos o bases de datos en dicho sistema tendrán más campos que los mostrados en las Figs. 4 y 13 para adaptarse a la información adicional. Además, si no se permite el acceso, no tiene porque haber necesariamente una alarma visual o audible en la entrada a la zona. En su lugar, la base de datos se puede programar para enviar una alarma silenciosa a una estación de monitorización, o para notificar remotamente a una parte predeterminada que un artículo o persona específicos están en ese momento en una zona restringida. Para proporcionar dichas funciones auxiliares se pueden enlazar bases de datos adicionales con la base de datos de las etiquetas.

Un sistema que utiliza la desactivación virtual proporciona ventajas significativas con respecto a los sistemas de etiquetas resonantes de la técnica anterior. Por ejemplo, la desactivación virtual minimiza las alarmas falsas debido a que solamente los números de serie verificados activan una alarma. Las resonancias y los dispositivos RF del entorno pueden interferir con las lecturas de las etiquetas, pero no pueden generar las secuencias requeridas para crear un número de serie auténtico en el interrogador. De este modo, a no ser que en la base de datos se haya cometido un error humano, las alarmas falsas serán inusuales. Como se minimizan las alarmas falsas, las etiquetas RFID pueden estar incorporadas permanentemente en los productos, en lugar de fijarse de forma extraíble al artículo o a su envase. Esto ahorra tiempo y esfuerzos por parte del personal de la tienda y mejora la seguridad global.

Además, si la etiqueta RFID se utiliza para la detección de artículos, tal como en un terminal de punto de venta, la desactivación virtual se puede realizar automáticamente enviando una señal de salida desde el sensor/lector de artículos hacía la base de datos de etiquetas. Además, tal como se ha indicado anteriormente, no es necesario leer o detectar la etiqueta RFID para realizar la desactivación. De este modo, el estado de los artículos en inventario, o aspectos similares, se pueden modificar sin requerir un acceso físico a los artículos.

Claims (19)

1. Sistema de seguridad electrónica, que comprende:
(a)
un conjunto predefinido de etiquetas pasivas (10) de identificación por radiofrecuencia, estando asociada cada etiqueta, y fijada, a un artículo o envase correspondiente a un artículo, incluyendo cada etiqueta (10):
(i)
una antena (14) para detectar la presencia del artículo recibiendo una señal de interrogación y devolviendo una señal de respuesta, y
(ii)
un circuito integrado (18) conectado a la antena (14) para almacenar información de etiqueta y para dar salida a la información de etiqueta con la señal de respuesta al producirse la interrogación de la etiqueta (10), estando programada la etiqueta con la información de etiqueta exclusiva de manera que dos etiquetas dentro del conjunto predefinido de etiquetas pasivas no tienen exactamente la misma información de etiqueta; y
(b)
un interrogador (22) para monitorizar una zona de detección para detectar perturbaciones en forma de una señal de respuesta provocada por la presencia de una etiqueta (10) dentro de la zona, dando salida el interrogador (22) a una señal de salida del interrogador cuando se detecta una etiqueta (10) en la zona, incluyendo cada señal de salida del interrogador la información de etiqueta almacenada en el circuito integrado (18);
caracterizado por
(c)
una base (200; 400) de datos computerizada que contiene un registro por cada una de las etiquetas (18) del conjunto, incluyendo cada registro la información de la etiqueta; y
(d)
un ordenador (36) que incluye un comparador (37) para recibir los registros de la base de datos y la información de etiqueta del interrogador (22) y comparar la información de etiquetas con los registros de la base de datos, y dar salida a una respuesta adecuada,
en el que una parte de la información de etiqueta en la base (200; 400) de datos es información variable que se cambia en la base de datos sin ninguna modificación física o electrónica de la etiqueta (10) o de la información de etiqueta almacenada en el circuito integrado (18), provocando de este modo el cambio en la base de datos una desactivación virtual de la etiqueta (10).
2. Sistema según la reivindicación 1, en el que la información variable es uno o más bits de estado que indican el estado del artículo etiquetado.
3. Sistema según la reivindicación 1, en el que la información de etiqueta comprende un número de serie de etiqueta y la información variable es una parte cambiable del número de serie.
4. Sistema según la reivindicación 1, en el que cada registro de la base de datos incluye información de identificación del artículo.
5. Sistema según la reivindicación 1, en el que la salida de respuesta del comparador (37) incluye las siguientes respuestas:
(i)
una respuesta que indica que se permite el acceso legítimo al artículo, o
(ii)
una respuesta que indica que no se permite el acceso legítimo al artículo, o
(iii)
una respuesta de que en la base (200; 400) de datos no existe ningún artículo que tenga la información de etiqueta detectada.
6. Sistema según la reivindicación 1, en el que la información de etiqueta indica que el artículo asociado a la etiqueta (10) está bien vendido o por vender, o bien registrado dentro o registrado fuera.
7. Sistema según la reivindicación 1, en el que la información de etiqueta indica si el artículo asociado a la etiqueta (10) se puede extraer o no de un local.
8. Sistema según la reivindicación 1,
en el que cada registro de la base (200; 400) de datos incluye además información de estado del artículo cambiable, y en el que la desactivación virtual de una etiqueta (10) se realiza cambiando el estado del artículo en la base (200; 400) de datos aunque no modificando física o electrónicamente la etiqueta (10) o la información de etiqueta almacenada en el circuito integrado (18).
9. Método de utilización de un conjunto predefinido de etiquetas pasivas (10) de identificación por radiofrecuencia en un sistema de seguridad electrónica, estando asociada cada etiqueta (10), y fijada, a un artículo o envase correspondiente a un artículo, incluyendo cada etiqueta (10) (i) una antena (14) para detectar la presencia del artículo recibiendo una señal de interrogación y devolviendo una señal de respuesta, y (ii) un circuito integrado (18) conectado a la antena (14) para almacenar información de etiqueta y para dar salida a la información de etiqueta con la señal de respuesta al producirse una interrogación de la etiqueta (10), comprendiendo el método las siguientes etapas:
(a)
programación de cada una de las etiquetas (10) con información de etiqueta exclusiva de manera que en el conjunto predefinido de etiquetas pasivas dos etiquetas no tienen exactamente la misma información de etiqueta;
caracterizado por:
(b)
establecer una base (200; 400) de datos computerizada que contiene un registro para cada una de las etiquetas (10) del conjunto, incluyendo cada registro la información de etiqueta;
(c)
monitorizar una zona de detección con un interrogador (22) para detectar perturbaciones en forma de una señal de respuesta provocada por la presencia de una etiqueta (10) dentro de la zona, dando salida el interrogador (22) a una señal de salida del interrogador cuando se detecta una etiqueta (10) en la zona, incluyendo cada señal de salida del interrogador la información de etiqueta almacenada en el circuito integrado (18);
(d)
comparar los registros de la base de datos con la información de etiqueta, y dar salida a una respuesta adecuada de la base de datos; y
(e)
realizar un acontecimiento de desactivación sobre una etiqueta (10) cuando se obtiene un acceso legítimo al artículo que tiene la etiqueta asociada al mismo, en el que la etapa de realización de un acontecimiento de desactivación incluye la desactivación virtual de la etiqueta (10) cambiando por lo menos una parte de la información de la etiqueta en la base de datos, aunque no modificando física o electrónicamente la etiqueta o la información de etiqueta almacenada en el circuito integrado (18).
10. Método según la reivindicación 9, que comprende además la etapa de:
(f)
reactivación virtual de una etiqueta (10) que fue desactivada virtualmente con anterioridad cambiando la parte de la información de etiqueta en la base (200; 400) de datos que se cambió para la desactivación virtual de manera que se recrea la información de etiqueta original almacenada en la base (200; 400) de datos, aunque no se modifica física o electrónicamente la etiqueta (10) o la información de etiqueta almacenada en el circuito integrado.
11. Método según la reivindicación 9, en la que la etapa (b) incluye el suministro de información de identificación de artículos a cada registro de la base de datos.
12. Método según la reivindicación 9, en el que la respuesta de la base de datos incluye una de las siguientes respuestas:
(i)
una respuesta que indica que se permite un acceso legítimo al artículo, o
(ii)
una respuesta que indica que no se permite un acceso legítimo al artículo, o
(iii)
una respuesta de que en la base (200; 400) de datos no existe ningún artículo que tenga la información de etiqueta detectada.
13. Método según la reivindicación 9, en el que la información de etiqueta indica que el artículo asociado a la etiqueta (10) está vendido o por vender.
14. Método según la reivindicación 9, en el que la información de etiqueta indica que el artículo asociado a la etiqueta (10) ha sido registrado como devuelto al local o para poder ser extraído del mismo.
15. Método según la reivindicación 9, en el que la información de etiqueta indica si el artículo asociado a la etiqueta (10) se puede extraer o no de un local.
16. Método según la reivindicación 9,
en el que cada registro en la base (200; 400) de datos incluye además información de estado del artículo, y la etapa de realización de un acontecimiento de desactivación incluye la desactivación virtual de la etiqueta (10) cambiando el estado del artículo en la base (200; 400) de datos, aunque sin modificar física o electrónicamente la etiqueta o la información de etiqueta almacenada en el circuito integrado (18).
17. Método según la reivindicación 16, que comprende además la etapa de:
(f)
reactivación virtual de una etiqueta (10) que fue desactivada virtualmente con anterioridad cambiando la información de estado del artículo en la base (200; 400) de datos que se cambió para la desactivación virtual de manera que se recrea la información de estado del artículo original almacenada en la base (200; 400) de datos, aunque no se modifica física o electrónicamente la etiqueta (10) o la información de etiqueta almacenada en el circuito integrado.
18. Método según la reivindicación 9, en el que en la etapa (a) las etiquetas (10) se programan con información de etiqueta exclusiva que incluye un número de serie de la etiqueta que tiene una parte cambiable y una parte fija y
la etapa (e) comprende además la desactivación virtual de la etiqueta (10) cuando se tiene un acceso legítimo al artículo que tiene la etiqueta (10) asociada al mismo cambiando la parte cambiable del número de serie en la base (200; 400) de datos, aunque sin modificar física o electrónicamente la etiqueta (10) o el número de serie de la etiqueta almacenado en el circuito integrado (18).
19. Método según la reivindicación 9, en el que en la etapa (a) las etiquetas (10) se programan con información de etiqueta exclusiva que incluye un número de serie de la etiqueta y uno o más bits de estado que representan el estado del artículo que tiene la etiqueta (10) asociada al mismo; y
la etapa (e) comprende además la desactivación virtual de la etiqueta (10) cuando se obtiene acceso legítimo al artículo que tiene la etiqueta (10) asociada al mismo cambiando uno o más de los bits de estado en la base (200; 400) de datos, aunque sin modificar física o electrónicamente la etiqueta (10), el número de serie de la etiqueta, o los bits de estado almacenados en el circuito integrado (18).
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